乌龟是如何进化出外壳的?缺失的一环揭露其真相

奇星坊

2019-10-17

乌龟是如何进化出它的外壳的?这乍听起来像是一个童话寓言的开头语,但这是科学家多年来一直在思考的问题,而新的化石研究提供了一些新的证据。海龟演变成现代形态的方式,壳体与骨骼融合,喙状脸而无齿,被描述为“进化中最持久的谜题之一”。

由于只有较少的早期龟化石被发现,这让这个生物如何发展其独特的特征,甚至是它们从哪个祖先进化而来成为为一个谜。但最近在“自然”杂志上发表的一篇新研究证据填补了一些空白。

通过检查在中国发现的2.28亿年前的海龟化石,研究者发现该骨骼化石有一个喙,但也有一些牙齿,这表明它可能是从早期的牙龟到今天形态的演变中的“缺失环节”。

“这是第一只带有喙的早期龟化石,”中国科学院北京研究员李春说,他也是关于Eorhynchochelys的化石的论文的合著者。“有趣的是,虽然喙已经发育,牙齿仍然被保留下来,所以它是一个半喙,半齿颚 - 一个极好的过渡特征,”他告诉法新社。

化石也很大,长2.5米,尾巴很长,背部有宽而扁的肋骨,似乎形成了一个圆盘状的前壳。由于证据不足,关于海龟进化的一个重要争论就是它们从哪些动物进化而来。

一种理论认为它们与大多数爬行动物拥有相同的祖先,但是一些专家认为现代龟头骨的形状意味着这不太可能。

李春说,新化石中骨骼的形状使得海龟从与大多数爬行动物相同的祖先进化而来的观点变得更加突出,称这些标本是“龟早期进化中一个重要的缺失环节”。

他追查了近年来的一些其他发现,其中包括一个2.2亿年前的标本,其上有一个完整形成的下腹部覆盖物,但背面没有外壳,还有一个2.4亿年前没有外壳的化石。

李春在过去的20年里一直在中国的贵州省研究爬行动物化石,这里也发现了2.2亿年前的龟。但他偶然发现了这个最新的化石,当时一家当地博物馆在2015年要求他检查他们的海洋爬行动物化石。

“它仍然在石头中,作为藏品展示。”他说,“没人知道它是什么”。

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